면역세포의 메커니즘

우리의 체내에서 기능하는
싸우는 전사 [면역세포]

면역세포는, 우리가 외계로부터 자신의 체내를 지키고 살아가기 위해 꼭 필요하며, 중요한 세포입니다. 세균이나 바이러스는 물론이고, 자신의 체내에서는 이물질로 보이는 것을 제거하는 기능을 하고 있습니다.

원래 자신의 세포였던 것이 변이된 암세포에 대해서도, 면역세포는 제거하려고 노력합니다. 이 면역 기능을 담당하는 것은 혈액 속의 백혈구입니다.

백혈구에는, 호중구, 매크로파지(탐식세포), 호염기구, 마스트 세포, 호산구, 수상세포, NK세포(내츄럴 킬러 세포), T세포, B세포등이 있어, 각각 중요한 역할을 담당하면서 협력하여 이물질과 싸우고 있습니다.

면역에는, 원래 몸 안에 있어서 외부에서 침입하는 이물질과 싸우는 "자연면역"과 자연면역으로부터의 정보를 얻어 특정 이물질과 강력하게 싸우고 그 이물질을 기억하여 재침입에 대비하는 "획득면역"이 있습니다.

자연면역, 획득면역 모두 자기와 비자기(이물질)를 구분하여 몸에 필요한 이물질은 공격하지 않습니다.

면역 이미지

면역세포는 제각각 역할을 다해
협력하여 이물질과 싸운다

면역세포의 작용 메커니즘은, 체외로부터 세균이나 진균등의 이물질이 들어오면, 체내에 흐르고 있는 탐식세포라고 불리는 호중구나 매크로파지가 그 이물질(항원)을 먹고, 그 이상 몸속에 해로운 것이 퍼지지 않게 합니다.

이 호중구나 매크로파지는 자신들의 힘에 벅찬 경우에는, 그 적인 항원의 정보를 사령탑의 역할을 하는 수상세포에게 전달합니다.

항원의 정보를 얻은 수상세포는, 근처의 림프절로 이동하여 아직 항원과 만난 적이 없는 "신참"인 나이브 T세포나 나이브 B세포라고 불리는 면역세포에게 항원의 정보를 건네 줍니다.

그러면, 이 나이브 T세포나 나이브 B세포는 활성화하여 스스로가 적인 이물질을 공격하거나 면역의 사령탑인 헬퍼 T세포, 공격대인 킬러 T세포, 항체를 내보내는 B세포, 다시 실시할 항원의 공격에 대비해 항원의 정보를 기억하는, 기억 T세포나 기억 B세포로 변화하거나 하여, 다시 방문할 이물질의 침입에 대비하는 것입니다.

탐식세포나 T세포는, 다양한 전달 물질(사이토카인)을 내보냅니다. 그리고, 그것을 통해 다른 백혈구에게 정보를 알려주거나, 불러들이거나, 활성화시키거나, 자신들도 이물질을 공격하거나 합니다. 이렇게 해서 이물질 등이 침입한 곳에는 다양한 세포가 집결해옵니다. 그렇게 해서 일어난 것이 염증이라는 현상입니다.

한편, 면역이 너무 과하게 기능하면 자신의 세포를 공격하는 일이 있습니다.

관절 류머티즘이나 교원병이라고 하는 자기면역 반응에 의한 병이라는 것은, 이러한 때에 일어난다고 합니다. 그 때문에 면역을 컨트롤하는 제어성 T세포 등이 면역이 너무 과하게 기능하는 데에 제동을 걸고, 자신의 세포를 공격하지 않도록 하거나 이물질을 공격한 후에 건강해진 면역을 부활시키는 구조를 만들고 있는 것입니다.

암 치료에 있어서
면역세포의 기능은 중요

젊은 무렵부터 암세포는 누구나의 체내에서도 날마다 발생하고 있습니다. 그것을 면역이 없애주기 때문에 암으로는 되지 않고 끝나는 것입니다.

암세포는 정상적인 세포에서 발생하고 있지만, 정상 세포와는 다른 물질(단백질)을 방출하거나 제시하거나 하고 있고, T세포 등은 그 물질을 감지해 공격하고 있습니다. 이 면역세포가 감지하는 물질은 항원이라 불리고 있습니다.

이것에 대해서, 암세포는 생존을 걸고 교묘한 작전을 전개해 나갑니다.

T세포에게 감지될 만한 물질을 내놓지 않고 T세포가 가지고 있는 획득면역에서 도망치거나, 면역에 제동을 거는 단백질을 만들어 면역 기능을 억제하거나 합니다. 이와 같이 하여, 암세포는 점점 늘어 병으로 연결되는 암이 증가해 갑니다. 게다가 암이 증가해 가면, 암속에서 암세포가 여러가지로 변해 가기 때문에, 면역세포에 의한 제거나 치료가 어려워져 가는 것입니다.

그래서, 더욱더 면역세포에 의한 치료효과를 높이는 방법으로서 수상세포에 의한 킬러 T세포에 대한 항원 제시 작용이 있습니다. 수상세포는 미지의 항원을 가지는 세포를 인식할 수 있습니다. 수상세포가 새로운 항원을 인식하면 그 정보를 암세포에 대한 공격력을 가진 킬러 T세포에게 전달해 새로운 면역작용이 이루어집니다.

이, 암에 대한 면역세포의 작용 메커니즘을 응용한 치료방법이 다양하게 연구·실천되어 왔습니다. 과학적 근거가 명확한 치료법에서부터 좀처럼 증명할 수 없는 것까지도 다양한 치료법이 만들어져 왔지만, 암 치료에 면역이 관여하고 있다는 것만은 분명하며 큰 치료효과를 인정받고 있습니다.

최근 큰 화제가 된 "면역 체크포인트 저해제" 뿐만 아니라, 앞으로도 면역에 의한 다양한 접근으로 암을 공격하는 치료법이 생겨나는 것이, 인류를 암으로부터 구하는 길에 가까워져 가는 것이라고 말할 수 있습니다.

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